L’arbre "à beurre", le karité

beurre de kariteLe karité est un arbre que l’on retrouve uniquement en Afrique ; il pousse dans les savanes arborées de l’Afrique de l’Ouest. Il produit un fruit comestible composé de pulpe et d’une noix. Le beurre de karité ou beurre végétal est une substance comestible extraite des fruits de karité.

 

Botanique

Le karité est un arbre qui pousse à l’état sauvage en Afrique de l'Ouest. Il n'existe qu'en Afrique et la zone s'étend de la frontière sénégalo-guinéenne pour s'enfoncer vers l'Afrique Centrale à travers le Mali, le Nord de la Côte d'Ivoire, le Burkina Faso, le Nord de Ghana, du Togo et du Bénin puis le Nigéria.

Le nom botanique du karité est ButyrospermumParkii.

Butyrospermum vient du latin butyro (beurre) et spermum (semence).

Parkii vient du nom de l'explorateur Mungo Park qui a écrit sur le karité. Le karité ne pousse que dans le climat sahélien avec une pluviométrie allant jusqu'à 1000 mm et deux saisons bien distinctes avec une longue période sèche.

Cet arbre de 10 à 15 m présente un système radiculaire fortement pivotant permettant des cultures associées.

Il faut attendre 15 ans pour qu'il donne ses premiers fruits. Le fruit comestible du karité contient une amande. C'est de cette amande que l'on tire le beurre de karité. Le beurre de karité est comestible. Le fruit est charnu et ressemble à un petit avocat avec une pulpe sucrée et comestible. Il renferme le plus souvent une graine entourée d'une coque mince. Il mûrit en cinq mois.

La production moyenne est de 15 à 20 kg de fruit frais par arbre, soit 3 à 4 kg d'amandes sèches commercialisées. La noix contient environ 50% de matière grasse.

L'espèce est sur la liste des espèces menacées de l'IUCN principalement en raison des feux de brousse d'origine humaine.

 

Culture

beurre de kariteL'arbre pousse à l'état spontané en savane arboré. La noix de karité est un produit typique de cueillette avec les gommes, les noix de cajou et les noix de pentadesma. La densité est importante dans les zones cultivées à l'abri des feux de brousse.

L'entrée en production au bout de vingt ans a découragé toutes velléités de plantation d'autant plus que la capacité germinative des noix n'est pas bonne.

La floraison a lieu en saison sèche et dure deux mois.

La cueillette a lieu entre mi-juin et mi-septembre pendant la saison humide.

beurre de kariteC'est à ce moment-là que les fruits sont mûrs et qu'ils tombent naturellement au sol. Il est très important de récolter seulement les fruits tombés, ceux encore présents sur l'arbre qui n'ont pas encore atteint leur maturité et contiennent donc moins d'huile.

Tous les jours, les femmes et les enfants vont ramasser les fruits aux pieds des arbres dans la savane. Le transport de la récolte se fait à l'aide de grands paniers ou de calebasses placées sur la tête. Les arbres les plus proches des villages sont les premiers à être visités, il faut parcourir de grandes distances pour atteindre d'autres arbres.

Si l'année est bonne, chaque personne peut facilement rapporter une quarantaine de kilos de fruits par jour. Cependant, 100 kg d'amandes séchées donnent seulement 20 kg de beurre.

Enfin, lors de cette cueillette, de nombreuses précautions doivent être prises. La récolte doit être menée rapidement, les fruits restés trop longtemps au sol pourraient germer.

De plus, les fruits doivent être manipulés avec précaution car les fruits écrasés ont tendance à moisir.

Une fois la récolte terminée, la préparation doit intervenir immédiatement.